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作者:威廉·庞德斯通

内容简介:

从几千年前的巫祝开始,人类就开始预测未来。只不过那个时候的预测,往往是基于极其朴素的世界运行原理:例如以“水为万物生长和运动之源”为核心的泰勒斯假说和以“对立、协同、转换”为核心的阴阳学说;又或者一些重大事件之间的偶发联系,例如某一次日食后出现了持续数月的大旱。至于本书的重头戏——关于末日的预测,在宗教与科学“相爱相杀”的人类历史演进中,从来就没有缺席过。然而,以现代科学的标准看,除了少量极其罕见的严肃讨论外(本书将介绍几乎所有有价值的讨论),这类“预测”不过是人类的卑微理性在无常的自然和缥缈的未来面前无畏的挣扎罢了。

基于预测所使用的理论和方法的坚实程度以及相应的对于预测结果正确性的信念,我们可以大致把预测分为三类。一个极端是基于严格理论的预测结果,例如基于量子力学理论,预测某粒子在某时间段内出现在某区域内的概率。这种预测可以用来检验相应的物理理论是否正确。

另一个极端是对未来的定性预言,这些预言往往来自未来学家和科幻作家,例如法国小说家儒勒·凡尔纳在《从地球到月球》中对人类登月和在《海底两万里》中对海底潜艇的预言,世界著名未来学家阿尔文·托夫勒在《第三次浪潮》中对互联网科技时代的预言,以及法国预言家诺查丹玛斯(Nostradamus)在《诸世纪》中对世界末日的预言,等等。这类预言更像是猜测而非预测,往往只能给出定性的判断,而不能给出定量的精确度。

有时,预言模糊到可以有不同的解释方法,以至于连定性的判断都做不到,例如我们对李淳风和袁天罡所著的《推背图》的解读。而我所感兴趣的预测,是介于两种极端之间的第三类:既没有一套坚实的理论作为支撑,也不是漫无边际的未来学说,而是基于手头已经掌握的一些数据,利用概率统计、数据挖掘或者机器学习的方法,对未知的数据或者未来的发展进行的可量化的预测。

对于自然科学和努力向自然科学靠近的社会科学来说,“解释—预测—干预”(或称“解释—预测—控制”)是我们回答科学问题的三部曲,其任务分别是:

(1)提出理论模型,解释已经观察到的现象;

(2)预测未被观察到的数据或现象(可能是缺失的数据,也可能是未来才会发生的事件);

(3)通过对真实系统进行具体的干预以达到提前预设的目标。针对一个现象“看起来正确”的解释,并不能说明相应的理论或机制就是正确的,而仅仅是指出了一种正确的可能性。

事实上,这种解释的可信度往往都是比较低的。

奥丁读书笔记:没有一棵树能把天空遮盖

1.自抽样的争议不仅关乎我们的现在,也关乎我们的未来。我们生活在一个快速发展的时代,人们坚信自己所在的社会能以这个速度持续发展很长时间。然而,正是我们一直不断增长的人口让末日论证站稳了脚跟,也正是计算机持续加强的算力使人们产生了对控制问题的担忧,或者担心自己其实生存在别人模拟的一个机器世界中。不过,所有的疯狂增长一定会在某个时候停下来。没有一棵树能把天空遮盖。

2.所谓的末日论预测有着较为宽容的误差范围。或许只有那些相信某个特定概念的人才会感到忧虑——忧虑宇宙的未来。摩尔定律、火星上的城市、跨星际探测仪以及后人类意识,这些概念是许多人一生的精神硕果。就算你不接受这些文化,你也不得不受其影响。芸芸众生忙碌于自己眼前的生活,无心关注遥远的未来;而周遭的文化塑造了先验概率。除了电影里演的,我们还能想象出什么不同的未来吗?

3.因此,末日论证以及费米悖论都是讲述文化期待的故事,与实际可能发生的相去甚远。我们并没有“完蛋”,也并不“孤独”,我们只是把不太可能成真的事物当成了理所当然。戈特这样写道:

人类征服宇宙并且能世世代代生存下去的可能性很小,但这并不是因为我们根本无法做到,而是因为生物通常无法发挥出自己的最大潜能。人类智慧如果能被发挥到极致的话,那么理论上我们将拥有无限潜能。但这是非常困难的,就像如果太阳鱼把生育能力发挥到极致,它们能一次产卵3000万颗一样。我们需要知道,如果要以期望的方式取得成功,那我们就必须做一些真正非凡的事情(比如宇宙殖民),这件事一定是绝大多数智慧生物没有做到的。

4.这或许是国际社会在末日论证、自抽样以及存在风险评估上最重要的见解了。人类拥有长远的未来并不是完全不可能的。但是,这意味我们必须变得比以往更聪明、更明智、更善良、更小心,还有更幸运,这才能赢得长远的未来。克服困难的首要规则是永远不要否认困难的存在。

5.尽管看起来还太早,但我们可能已经在脑海里设想过一遍未来了,挥之不去的想法是我们要没有时间了。就像我们古老的祖先,以及我们的后人一样,我们远远就看到了奇点、参考组的界限,以及那块我们熟知的标志着世界终结的巨大石碑。我们很快就将发现人类究竟有多特别了。

-《概率思维预测未来》读书笔记

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